Lo que se está haciendo bien y mal para el ciclismo

Cuando el alcalde de West Midlands, Andy Street, se paró en una sección apartada del camino de sirga frente a lo que parecía ser un almacén abandonado recientemente y saludó un “gran verano para andar en bicicleta y caminar”, tal vez fue preocupantemente simbólico. Ese viernes, horas después de que Street nos invitó a “venir en bicicleta por los canales de Birmingham”, al menos dos mujeres fueron empujadas a los canales de Birmingham por un grupo de hombres jóvenes.

West Midlands se enorgullece de su patrimonio industrial, pero las rutas de remolque aisladas y sin luz no son un reemplazo para una red de bicicletas que lleva de forma segura a las personas a los lugares que desean estar.

Afortunadamente, otra parte del patrimonio de la región es la bicicleta moderna, inventada en el parche de Street por JK Starley en Coventry en 1884 , iniciando una era de fabricación de bicicletas en la región.

Street, el exjefe de John Lewis, fue elegido alcalde conservador de la región en mayo de 2017. Dejando a un lado la mejora de la red de canales de la región, Birmingham ha construido solo cuatro millas de rutas ciclistas protegidas desde entonces, y estas fueron financiadas a través del ayuntamiento en lugar de la autoridad combinada de Street. Birmingham puede tener planes audaces para reducir el uso innecesario del automóvil, pero existe la preocupación de que se esté haciendo muy poco para ayudar a las personas en bicicleta en la región.

West Midlands recibió £ 17.2 millones del fondo de viajes activos de emergencia del gobierno en mayo, £ 3.4 millones para gastar en los próximos dos meses en 47 proyectos, incluida una ruta ciclista emergente desde el centro de la ciudad de Coventry hasta la cuenca del canal, estacionamiento de bicicletas y entrenamiento ciclista. La forma en que se gastarán los 13,6 millones de libras restantes todavía se está discutiendo con los siete líderes del consejo de la región.

El equipo de Street lo completará con un bote de £ 23 millones otorgado por el gobierno el año pasado. De esa suma, £ 15 millones ya se asignaron a cuatro proyectos principales, tres junto con extensiones rápidas de autobús o metro para entrega en 2022 o 2023 y una ruta entre la Universidad de Coventry y el hospital universitario, que ahora se adelantará para comenzar este año. Los proyectos comunitarios recibieron 2 millones de libras esterlinas.

A largo plazo, el “ plan de red de rutas ” regional de 200 km de West Midlands carece del alcance, la cohesión de la marca o la urgencia de los planes de los colegas de Street en Manchester: la red Bee de 1.800 millas de £ 1.5 mil millones ; Sheffield: 620 millas de rutas para caminar y andar en bicicleta; y Leicester, que actualmente agrega una milla por semana a su red de viajes activa.

heaton norris bridge
heaton norris bridge

Luego hay confusión sobre el contrato de la embajadora de ciclismo y caminata de Street, la ex campeona mundial de ciclistas Shanaze Reade, que su agente dice que Transport for West Midlands decidió no renovar el mes pasado. Street, sin embargo, insiste en que “le han ampliado el contrato, así que en lo que a mí respecta, tenemos una campeona de ciclismo”. El departamento de prensa de Street dijo que están buscando trabajar con Reade “ad hoc” en lo que suena como una versión de cero horas de los roles desempeñados por sus homólogos Chris Boardman en Manchester y Sarah Storey en Sheffield .

Street dijo recientemente a los asistentes a una conferencia en línea : “En una región como esta, incluso si nos va bien, solo habrá alrededor del 5% de la gente en bicicleta”. Sin embargo, un análisis académico estima que una red de bicicletas al estilo holandés produciría al menos el doble que en las áreas más rurales de la región, y hasta un 29% en Wolverhampton y Birmingham. Las propias cifras de Street muestran que el 41% de los viajes en automóvil en West Midlands son de menos de dos millas, distancias fáciles de recorrer en bicicleta.

Street dijo que los objetivos podrían revisarse al alza a la luz del crecimiento del ciclismo durante el cierre, pero parece querer dejar que la situación encuentre su propio equilibrio primero a medida que aumentan los niveles de tráfico. Si bien el 5% puede ser el triple del 1,7% de la participación actual del modo de bicicleta en la región, y un objetivo justo de cinco años para la región, según Cycling UK, todavía está subestimando significativamente el potencial como objetivo a largo plazo.

andy street
Andy Street

Esto quizás sea preocupante para cualquiera que quiera más ciclismo en West Midlands, y muchas personas lo desean. La investigación de Sustrans encontró que la región tenía uno de los mayores deseos insatisfechos de pedalear en el país. El treinta por ciento de las personas dijeron que se subirían a sus bicicletas si fuera más seguro, y el 76% que querían carriles para bicicletas más protegidos físicamente. En este momento, dice Sustrans, solo el 3% realiza un ciclo cinco o más días a la semana para el transporte.

Como alcalde, el trabajo de Street es animar la inversión en la región y asignar fondos del gobierno para que los gasten los siete ayuntamientos, pero parece estar hablando en contra de la bicicleta mientras dice que “la mejor manera de sacar a la gente de sus autos es invertir en ferrocarriles y eso es lo que queremos hacer ”. También sigue haciendo sonar un tambor para la industria automotriz, un importante empleador en la región.

Lo que es más preocupante, un documento publicado esta semana que detalla los planes de recuperación posteriores al coronavirus de la región y que establece las solicitudes de financiamiento del gobierno central hace solo una mención de pasada al ciclismo. Esta puede ser una oportunidad perdida, dado que el gobierno ha dicho explícitamente a los ayuntamientos que deben apoyar la caminata y el ciclismo en cualquier plan.

Es justo decir que la región no ha tenido la inversión en bicicleta de la que ha disfrutado Londres, y las rutas de alta calidad no siempre son baratas, aunque aún cuestan una fracción de las cantidades comprometidas para la construcción de carreteras. Street dice que las dos rutas protegidas de Birmingham cuestan £ 60 millones, aunque el sitio web del ayuntamiento de Birmingham dice que cuestan £ 12,4 millones , incluido un enlace con el centro de la ciudad. De cualquier manera, solo con el bote de £ 23 millones, tienen £ 10 por cabeza para gastar en bicicleta el próximo año, mucho más que la mayoría de las ciudades del Reino Unido.

El propio gobierno de Street ha dicho que quiere “descarbonizar el transporte” y reducir el uso del automóvil, y Boris Johnson ha pedido una “edad de oro del ciclismo”.

Street dice que con el dinero disponible, los planes de ciclismo actuales son realistas. ¿Pero son realmente ambiciosos? Su respuesta: “La evidencia de eso es que, una vez que tenemos este pequeño financiamiento de emergencia, cuán imaginativa, rápida y unida – sin dificultades políticas sobre esto – todos nuestros condados han aprovechado la oportunidad.

“No faltan las ganas ni la ambición. Es una cuestión de qué tan rápido podemos reunir la financiación, ya que históricamente no estaba aquí. De hecho, creo que hemos hecho un trabajo bastante decente “.

Es bueno escuchar esto y hay avances. El plan de alquiler de bicicletas de la región, NextBike, fracasó el año pasado después de que problemas con los proveedores llevaron a la rescisión del contrato, lo que Street dice que fue una frustración. Se elegirá un nuevo proveedor en julio y “lo implementaremos durante este año”, dijo.

La posición de Street, como la de otros alcaldes de la ciudad, está en el limbo, con elecciones pospuestas durante la crisis del coronavirus. Esto le deja una opción: puede hablar de la bicicleta como un medio viable de transporte masivo, o puede mantenerlo como una búsqueda minoritaria mientras mantiene las bicicletas en los caminos de sirga fuera del paso de los automóviles.

Si quiere lo primero, eso significa tener una gran visión para ello, como lo hace con su red de transporte público de £ 15 mil millones . Podría aprender de sus homólogos en Manchester, Leicester, Sheffield y, de hecho, en Londres: pensar, hablar y planificar en grande para el ciclismo, listo para la próxima ronda de financiación cuando llegue, lo que sucederá. Pudo darse cuenta del enorme potencial del ciclismo en la región si planifica una auténtica red de rutas ciclistas protegidas y seguras en las carreteras, la red que ya lleva a las personas a donde quieren ir.

El potencial es enorme, pero ahora es el momento de que los hechos coincidan con las palabras.